Carla Hayden ainda se lembra do dia em que, há mais de cinquenta anos, se apercebeu da importância das datas de vencimento da biblioteca. Depois da escola, enquanto a sua mãe trabalhava, ela ia a pé até à sua biblioteca local na loja de Queens. “Semana após semana”, disse-me Hayden recentemente, que iria ver “Abril Brilhante”, o seu livro favorito. Depois, ia a uma loja do outro lado da rua e comprava um hambúrguer. Mas, um dia, Hayden não conseguiu devolver um livro a tempo, e teve de gastar o seu dinheiro de bolso na taxa de atraso. “Tive de perder um hambúrguer”, disse ela. “Foi aí que soube das multas”.

Desde então, Hayden, que tem sessenta e quatro anos, tem cobrado e perdoado multas ao longo da sua longa carreira como bibliotecária pública. Nos anos dezanove e setenta, durante o seu primeiro trabalho na biblioteca, em Chicago, ela liderou o tempo da história numa livraria de fachada – uma experiência que, brincou ela, a treinou como gerente. “Se conseguir negociar tempo de história com crianças de três e quatro anos”, disse ela, “essa é uma habilidade que se pode levar até ao topo”. Hayden fez: em 1993, depois de trabalhar como bibliotecária de museu em Chicago e professora assistente de ciências bibliotecárias em Pittsburgh, tornou-se directora do sistema de bibliotecas públicas de Baltimore, Maryland. Este mês, foi nomeada Bibliotecária do Congresso, fazendo dela a líder do que poderá ser a maior biblioteca do mundo.

A criação de Hayden foi menos literária do que musical: o seu pai veio de uma longa fila de músicos, e a sua mãe começou a tocar piano com apenas três anos de idade. Ambos os pais tinham um tom perfeito, uma habilidade que Hayden diz que ela também adquiriu. Mas ela descobriu que o seu ouvido aguçado era mais adequado a histórias do que a canções. “Eles podiam olhar para as notas e ouvir música”, disse Hayden. “Podia olhar para textos, e palavras, e ouvir uma voz”. Hayden gostava de livros porque eles alimentavam a sua imaginação, mas ela veio para os acarinhar porque lhe davam um sentido de auto-reconhecimento. A personagem principal de “Abril Brilhante” de Marguerite de Angeli era, tal como Hayden, uma rapariga afro-americana que se junta às Escuteiras Brownie. “Significava muito ver uma pequena rapariga castanha, bastante magra, com uma roupa Brownie, completa com o feijão – e era isso que eu tinha vestido”. Numa cena, April diz a uma líder Brownie que um dia ela quer gerir uma loja, e em resposta é-lhe dito para não sonhar demasiado grande: a discriminação pode impedi-la de sonhar. “Quer dizer que há alguns lugares onde não podemos ir?” pergunta April. “Quer dizer que eles podem não me deixar ser o chefe de uma grande loja?”

Quando Hayden olha para trás nessa altura, ela muda frequentemente para o modo bibliotecário, recitando trechos de sabedoria livreira. “Os livros deveriam ser espelhos, e eles deveriam ser janelas”, disse-me ela. Deveriam transportar-nos para terras longínquas, mas deveriam também ajudar-nos a dar sentido à nossa própria mesa de jantar, ao nosso próprio quarteirão da cidade. Os anos da juventude de Hayden viram mudanças radicais na vida dos afro-americanos: ela nasceu em 1952, ano em que o Supremo Tribunal começou a considerar Brown v. Conselho de Educação; em 1955, enquanto Hayden estava a aprender a ler, Rosa Parks recusou-se a dar o seu lugar a um homem branco num autocarro segregado em Montgomery, Alabama. Após a sua prisão, Rosa Parks escreveu, numa carta aberta aos jornais diários: “Na Biblioteca Pública, localizada perto da secção de compras do centro da cidade, uma pessoa de cor não será autorizada a entrar e ler um livro”. Ela acrescentou que um grupo de estudantes afro-americanos tinha recentemente tentado consultar livros escolares da biblioteca principal. “Foi-lhes dito que os livros estavam lá, mas que seriam enviados para a biblioteca da filial a ser emitida”.

As bibliotecas públicas americanas, embora fundadas para expandir o acesso à informação, também herdam uma história de exclusão – algo que Hayden tem visto em primeira mão. Mais de oitenta por cento dos bibliotecários americanos são mulheres, mas durante duzentos anos o papel de Bibliotecário do Congresso foi preenchido exclusivamente por homens brancos. Hayden é a primeira mulher, e a primeira afro-americana, a ocupar o cargo. A carta de Parks, entretanto, está agora alojada na Biblioteca do Congresso, numa pasta amarelada marcada com a caligrafia clara de um bibliotecário. As digitalizações da carta estão disponíveis online, graças a uma iniciativa de digitalização que se pretende expandir nos próximos anos. Hayden é rápido em salientar que mesmo uma simples digitalização online pode tornar uma biblioteca mais inclusiva. Os leitores de todo o país, disse ela, deveriam “ser capazes de tocar a história dessa forma – e fazê-lo enquanto estão numa biblioteca de fachada de loja”.

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