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O mundo secreto das bibliotecas dos membros

As bibliotecas públicas são um fenómeno relativamente novo. Antes da década de 1880, quando Andrew Carnegie começou a financiar os mais de 1.600 edifícios de bibliotecas que levam o seu nome, a maioria das bibliotecas na América eram baseadas em assinaturas, com membros a financiar e a moldar as colecções. À medida que as bibliotecas públicas gratuitas se espalhavam pelos Estados Unidos, as bibliotecas de membros morreram na sua maioria, mas 19 bibliotecas de membros sem fins lucrativos ainda existem, e estão a reinventar-se como centros culturais e os espaços mais frescos de coworking com que se poderia sonhar.

Sou escritor freelancer itinerante e trabalho a maior parte do ano em Cincinnati, onde descobri a Biblioteca Mercantil há alguns anos atrás, quando ela estava a acolher um pequeno concerto. O espaço majestoso apelou imediatamente à minha estética, mas eu não tinha ideia da sua história. A Mercantile foi fundada em 1835 como uma jovem biblioteca da associação de comerciantes – a colecção é generalista, embora no início houvesse uma proibição de romances que desde então tem sido invertida. As escrivaninhas de leitura do jornal original em ferro fundido e nogueira permanecem no edifício que a associação assegurou com um arrendamento de 10.000 anos por $1 por ano.

Nos primeiros 70 anos da sua existência, a Biblioteca Mercantil foi a mais traficada em Cincinnati, o antigo director Albert Pyle escreveu no livro “America’s Membership Libraries”. Isso foi antes da Biblioteca Pública de Cincinnati e Hamilton County abrir a sua filial principal original, uma estrutura deslumbrante que desde então foi demolida, e as suas 40 bibliotecas adicionais.

Enquanto as bibliotecas públicas continuam a ser um recurso vital para a comunidade, as bibliotecas de membros servem uma clientela auto-seleccionada à procura de algo mais. Em dias tranquilos, a Biblioteca Mercantil é a minha aerie privada, um esconderijo literário de mogno e couro. Em dias mais movimentados, é um escritório bem equipado, quilómetros mais bonito do que qualquer outro em que já trabalhei, com colegas de trabalho que escolheram estar uns com os outros. Os espaços de coworking em cidades de tamanho médio do Midwestern como Cincinnati custam mais de 300 dólares por mês – o que, honestamente, é mais de metade da minha renda. Mas a inscrição na Biblioteca Mercantil custa $55 por ano, e os seus irmãos cobram entre $15 e $250 anualmente.

A primeira biblioteca por assinatura na América do Norte foi a Benjamin Franklin’s Library Company of Philadelphia, fundada em 1731 com membros pagando 40 xelins para aderir e prometendo 10 xelins por ano para a compra de novos livros. “As bibliotecas públicas disponibilizaram livros universalmente, mas não supriram a outra necessidade para a qual foram criadas bibliotecas membros, a necessidade de um fórum social, onde os livros e o assunto que continham podiam ser discutidos”, escreveu Nicolas Barker nas Bibliotecas dos Membros da América. Estas eram uma invenção distintamente americana – a primeira biblioteca por assinatura só apareceu em Inglaterra em 1797. Em vez disso, as colecções de livros eram propriedade de instituições religiosas, escolas, universidades, e indivíduos privados, e “bibliotecas circulantes” cobradas por livro. A biblioteca por assinatura de Franklin “produziu uma nova classe de leitores, alguém firmemente colocado entre aqueles que podiam ler os almanaques de Franklin, por um lado, e a elite bem educada, por outro”, escreveu Richard Wendorf no mesmo livro.

Em Cincinnati, o número de membros da Biblioteca Mercantil atingiu o pico por volta da época da Guerra Civil em mais de 3.000, e baixou para apenas 500 no final do século XX. A sua direcção percebeu que tinha de reinventar a organização para manter a sua relevância num mundo repleto de bibliotecas públicas. A série de palestras da Mercantile contou com Julia Child, Ray Bradbury, e John Updike, e acolhe pequenos concertos, grupos de livros, e horas sociais. (Sou um convidado frequente no seu podcast de discussão de livros.) Quando entrei para a biblioteca há três anos, a clientela era esmagadoramente constituída por homens mais velhos de fato que chegavam à hora do almoço para comer as suas sandes do Metro. O novo director da Biblioteca Mercantil, John Faherty, um repórter reformado, escalfado do Cincinnati Enquirer, está a recrutar activamente pessoas criativas em toda a cidade como membros, a distribuir passes anuais como um Pai Natal magricela.

“Ao longo do século, a nossa posição na sociedade mudou um pouco”, diz Faherty. “Estamos tanto em ser um lugar que celebra livros e onde as pessoas falam mais de livros do que um lugar onde as pessoas consultam livros”. A sua pequena gaiola de escritório está mesmo ao lado das pilhas de ferro forjado, com algumas prateleiras deslizantes para volumes de grandes dimensões, pelas quais ele é louco. O pessoal da Mercantile é apenas cinco pessoas, mas alguns dos seus programas atraem centenas de patronos.

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